A China, o maior consumidor mundial de carvão, precisa desesperadamente de mais suprimentos e está pronta para pagar qualquer preço. Este é um movimento que ameaça rivais com deficiência de energia ficarem sem combustível.

Com o inverno se aproximando em grande parte do mundo e os níveis recordes dos preços do gás natural, as economias em todo o mundo estão competindo por um suprimento finito de carvão. No centro da disputa está a China, com escassos estoques e maior demanda do que nunca. Os combustíveis fósseis mais sujos que lutavam por fontes de energia mais limpas estão agora fazendo o maior ressurgimento da história, complicando as negociações internacionais sobre o clima que começam em apenas algumas semanas.

“A China vai expandir as compras de carvão a qualquer preço para garantir o aquecimento no inverno e a geração de energia”, disse o Conselho de Energia Elétrica de Chugoku em um comunicado na segunda-feira. Mais de 90% do combustível usado pelo país é extraído localmente, mas é difícil aumentar a produção local imediatamente.

O carvão europeu atingiu seu nível mais alto em 13 anos, e o carvão australiano de Newcastle subiu 250% em relação a setembro do ano passado, ficando dentro do recorde estabelecido em 2008.

Há alguns meses, os compradores chineses estavam à margem do mercado spot, reclamando que os preços estavam altos e dizendo que os estoques domésticos poderiam sobreviver à tempestade. Esses compradores agora estão cantando outra canção, já que os operadores de usinas estão pedindo desesperadamente aos comerciantes e importadores para adquirir carga estrangeira.

Enquanto isso, espera-se que o uso de carvão na Europa aumente durante o inverno em meio ao declínio da produção de energia renovável, preços recordes de gás natural e fechamentos planejados de reatores. As grandes usinas movidas a carvão da Índia têm estoques perigosamente baixos, com mais da metade das usinas do país em estoque há menos de uma semana. A oferta no exterior precisa ser aumentada para compensar a queda na produção doméstica, apertando ainda mais o já escasso mercado spot.

“Não há carvão suficiente na Ásia”, disse Saad Rahim, economista-chefe do Grupo Trafigura, uma empresa líder de comércio de commodities.

Conflito da Austrália

A China tradicionalmente compra quase todo o seu suprimento de carvão de produtores na Ásia, mas no ano passado ela parou de comprar da Austrália em uma disputa política entre seus parceiros comerciais próximos, causando uma escassez esporádica.

Alternativamente, a China começou a aumentar constantemente as importações de carvão de alguns de seus principais fornecedores no Sul da Ásia e na Europa. De acordo com dados alfandegários, o país importou 4,4 milhões de toneladas de carvão a vapor e carvão coqueificável da África do Sul neste ano, mas de 2015 a 2020 foi zero. As importações da Rússia, um grande fornecedor da Europa, dobraram até agora neste ano, e os embarques dos Estados Unidos aumentaram sete vezes.

Ao mesmo tempo, a Europa está tentando roubar cargas da Ásia. Os importadores do Leste Europeu compram suprimentos da Austrália. Este é um movimento raro para mostrar como eles estão desesperados por carvão, de acordo com comerciantes que solicitaram discussões anônimas de detalhes pessoais.

Analistas do Morgan Stanley, incluindo Sarah Chang, disseram em uma pesquisa de 27 de setembro que os estoques de seis grandes grupos de energia na China caíram 31,5% em relação ao ano passado, o menor nível sazonal desde 2017. Disse. “Os estoques dos produtores independentes de energia estão baixos, então a demanda por estoques de carvão aumentou rapidamente e os preços do carvão dispararam durante as temporadas mais fracas”, disseram eles.

Quebrar pescoço demanda

A China está extraindo metade do carvão do mundo, mas seu suprimento não tem sido capaz de acompanhar o aumento da demanda. No acumulado do ano até agosto, a geração de energia térmica aumentou 14% em relação ao ano passado e a produção de carvão 4,4%. Isso se deve principalmente às medidas repressivas de segurança após uma série de acidentes fatais evidentes. As importações aumentaram mais de 20% desde o início de junho, mas o país ainda precisa de mais para preencher essa lacuna.

Abhinav Gupta, analista de pesquisa de carga seca da Braemar ACM Shipbroking, disse:

Para piorar as coisas, o suprimento mundial de carvão está diminuindo, já que os principais produtores, Colômbia e Indonésia, sofrem fortes chuvas, enquanto várias outras minas estão fechadas devido a uma pandemia. Os bancos estão cortando empréstimos para empresas de carvão enquanto o mundo busca evitar os piores efeitos da mudança climática, e os investimentos em novos projetos de mineração quase pararam nos últimos anos.

“Alguns mercados carecem de carvão”, disse o ministro de Energia e Mineração da Colômbia, Diego Mesa Puyo, em uma entrevista. Ele disse que a República Dominicana está enfrentando problemas de contrato de carvão devido à crise no exterior e que a Colômbia está trabalhando para garantir o abastecimento de suas minas ao país.

De acordo com Ernie Thrasher, CEO da Xcoal Energy & Resources LLC, a escassez de mão de obra torna difícil contratar mineradores adicionais para adicionar turnos. Algumas das entregas atuais da Xcoal estão atrasadas de duas a quatro semanas em um aumento na demanda, mas Thrasher descreveu a turbulência como “nada incomum”.

No caso da China, as opções para lidar com a escassez global de abastecimento são limitadas. Pequim pode decidir relaxar a proibição de importação de carvão da Austrália, mas isso pode ser politicamente desagradável. Alternativamente, o governo pode decidir restringir o fornecimento às fábricas em detrimento do crescimento econômico.

“Olhando para a China, não poderíamos reabastecer no tempo que deveria ser reabastecido”, disse Jan Dileman, chefe de negócios de transporte marítimo da Cargill International, no início deste mês. “Você tem um mercado de energia muito forte e movimentará grandes quantidades de carvão pelo menos durante o próximo inverno.”

(Atualizado com comentários do Ministro de Energia da Colômbia abaixo do gráfico final.)

-Com o apoio de Dan Murtaugh, Joe Ryan, Will Wade, Javier Blas, Serene Cheong e Alfred Cang.

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