Gaya, Índia – Quando um trabalhador infantil de 13 anos, Shashikant Manjhi, morreu em maio de 2020, seu corpo foi para uma casa de tijolos e barro de uma família no leste de Bihar, a 1.126 km (700 milhas) de Jaipur, Rajasthan. Eu não pude carregá-lo. O menino trabalhou por mais de um ano.

O bloqueio tornou isso impossível, explicou um policial que ligou para a família do menino no noticiário da morte e prometeu cremar a criança educadamente.

Poucos dias depois, a mãe de Shashikant, Safjadevi, deu seu último rito em um campo a centenas de metros de sua casa. Ela usou uma boneca feita de casca de arroz para representar uma criança em chamas.

Em uma das poucas conversas telefônicas, meu filho disse a ela que estava cansado de seus ossos colocando lantejoulas, pedras e glitter em uma pulseira de metal por 14 a 15 horas por dia. Ele queria ir para casa.

“Durante semanas, seu empregador não permitiu que ele falasse conosco pelo telefone”, disse Safja à Al Jazeera, que estava sentada no chão de barro de sua casa.

Ela mexeu uma grande panela de alumínio enegrecido com uma pequena xícara de água sem brilho para o almoço de cinco adultos e seis crianças.

Atualmente, Manjis, uma família de cinco adultos e seis crianças, almoça em uma grande panela de arroz e duas pequenas tigelas de cabaça maçante e amarga. [Kavitha Iyer/Al Jazeera]

As moscas flutuavam em uma pequena tigela de cabaça amarga picada ao lado da lareira de barro a lenha.

Então seu filho mais velho, Misilesh, 30, ficou doente e sua família precisava de dinheiro. Eles conseguiram uma escala de chassi por telefone.

A esposa de Misilesh, Subvidevi, disse: “Fotan disse que convenceria seu empregador a enviar dinheiro”, usando o nome caprichoso que seu empregador deu a Shasikant.

“O dinheiro de Fotan não veio. Só veio o telefonema para anunciar sua morte.”

A causa da morte não foi revelada. A família não tinha como saber se eles haviam se ferido, mas insistiram para que a criança mandasse dinheiro para casa e suspeitaram que ela poderia ter se ferido em uma briga subsequente.

Eles disseram que o empregador estava temporariamente na prisão de Jaipur e foi posteriormente libertado.

A casa de Manjhis é feita de tijolo e barro, sem pintura. Shashikant, 13, foi traficado da vila em 2019 [Kavitha Iyer/Al Jazeera]

Em Bingpurtra, onde moram, é adjacente à aldeia de Sondiha, a 32 km (20 milhas) da cidade mais próxima de Gaya e a 13 km (8 milhas) de distância para obter mais informações. Significa uma viagem de um dia dispendiosa para a delegacia de polícia de Conti.

“Não havia rúpias na casa. Não tínhamos nada, a menos que Fotan nos mandasse dinheiro”, disse Subbidevi.

Shashikant era uma das dezenas de milhares de crianças trabalhadoras traficadas que continuaram a trabalhar durante o bloqueio do coronavírus, e seus traficantes e empregadores estavam acostumados a se esquivar das agências de aplicação da lei …

Em áreas rurais, como Bihar, que ocupa uma posição baixa no Índice de Desenvolvimento Humano, mais e mais crianças são devido ao já cansado mecanismo de proteção infantil da Índia, pois as famílias sofrem com a perda generalizada de meios de subsistência. Descobrimos que elas eram vulneráveis ​​ao tráfico humano.

O Governo da Índia confirmou que o número de crianças resgatadas do trabalho ilegal no ano fiscal de 2020-21 aumentou ligeiramente em relação ao ano anterior.

As crianças de famílias pobres estão mais vulneráveis ​​ao tráfico do que nunca.

Manjhis pertence à Casta Musahar, a comunidade mais marginalizada no “Mahadarit” ou grupo social Bihar, com baixíssimo nível de alfabetização e posse de riqueza.

Safja de Bimanji na extrema direita em sua casa em Binpurtra, Gaya, Bihar. O filho de Sahuja, Shashikant, foi rebatizado de Photan por traficantes e empregadores e morreu em uma situação misteriosa em Jaipur. Lá, ele trabalhou como operário no processo de fabricação de pulseiras. [Kavitha Iyer/Al Jazeera]

A maioria dos Musahars, como Manjhis em Bhimpur Tola, não possui terras agrícolas.

“11 crianças vão para a sala e fazem 288 pulseiras todos os dias.”

No Atliblock de Gaya, quando a pandemia começou, um Rajeshsar de 10 anos da vila de Karauna foi seduzido com uma promessa de Rs 500 ($ 7) e Rs 3.000 ($ 41).

Os outros quatro meninos da aldeia foram com um homem conhecido como traficante da aldeia vizinha.

Três meses depois, o irmão de Rajesh, Rakesh, 12, foi levado. “Ele não recebeu um centavo”, disse a mãe deles, Chameli Devi Sah. O nome de Sahs foi alterado para proteger as crianças.

“Éramos 11 meninos no quarto. Comíamos, dormíamos e trabalhamos no mesmo lugar”, disse Rajesh à Al Jazeera.

Eles foram acordados às 7h da manhã e obrigados a começar a trabalhar após beberem o chá. Eles trabalharam até as 2 da manhã quase todos os dias, após o que se aposentaram em colchões nus.

“Quando ficou muito frio, comprei um cobertor com meu próprio dinheiro.” Não havia travesseiros.

Um adolescente resgatado no vilarejo de Bandy, no bloco Nimes Chuck Batani, no distrito de Gaya, mostra um conjunto de pulseiras que trouxe de volta.A maioria das fábricas espera que as crianças trabalhadoras façam 250-300 dessas pulseiras diariamente [Kavitha Iyer/Al Jazeera]

Outros meninos incluíam Ranjan e Dirkush, também de Karauna. Rajesh, como todo mundo, completou a Classe IV quando traficado.

Uma mesada semanal de 50 rúpias (US $ 0,70) chamada “Hafuta” foi paga aos meninos, e Rajesh fielmente a guardou, exceto para uma refeição ocasional no bazar.

O quarto deles tem duas “janelas” como eles, apontando para um pequeno buraco em uma casa de tijolos sem pintura. A refeição era arroz dal para o almoço, rotidal para o jantar e os vegetais eram raros.

O trabalho foi árduo e meticuloso. Eles colocam “Chamky Lanag” (pedras cintilantes) em pulseiras de metal, cada uma produzindo 3 sacolas de pulseiras por dia, cada uma contendo 8 dúzias de pulseiras (mínimo de 288 pulseiras por dia).

“Se eu estivesse doente, ‘Marlic’ (empregador) teria me atingido com um cano”, disse Rajesh.

A pulseira cravejada é lavada na manhã seguinte para remover o excesso de cola. “Quando a pedra cair, o tubo sairá.”

Os meninos falaram muito pouco durante o dia e, em vez disso, ouviram as canções de Bhojpuri em seus telefones celulares. Bhojpuri é um dialeto falado em Uttar Pradesh, que fica ao lado de partes de Bihar.

Então, em um passeio de fim de semana para a Feira Dussehra, nas proximidades, Rajesh encontrou um posto avançado da polícia. Mais de três meses depois, em uma manhã fria de fevereiro, ele encontrou uma chance e fugiu.

Ele estava descalço e seus chinelos estavam quebrados há muito tempo. Ele não tinha roupas para carregar – o patrão as queimou de raiva quando o menino saiu para comprar remédios sem permissão.

“Eu corri e corri, não olhei para trás”, disse ele, sua fuga foi uma fuga de 20 minutos.

Os processos judiciais e a quarentena obrigatória COVID-19 representaram a maior parte dos três meses antes de Rajesh retornar a maio. É quando a família procura a polícia de Atli para registrar uma reclamação. Rakesh ainda estava em cativeiro.

“Nos próximos três meses, nove homens me ameaçaram e abusaram de mim”, disse Chameli Devi.

Eles exigiram Rs 200.000 ($ 2.737) por telefone e diretamente para compensar a perda de negócios da fuga de Rajesh.

Por fim, um policial graduado foi envolvido e um traficante não nervoso levou Rakesh para casa, embarcou em uma viagem de ônibus de dois dias e o deixou no posto policial de Atli – sem dizer uma palavra.

Pandemia viu um aumento na escravidão infantil

As evidências do aumento das taxas de trabalho infantil na Índia surgiram lentamente à medida que a crise econômica forçou as famílias pobres a recorrer a medidas desesperadas.

De 2020 a 21, o número de crianças resgatadas e reabilitadas no âmbito do Projeto Nacional de Trabalho Infantil aumentou, apesar do bloqueio e restrições do setor operacional.

Uma placa contra o trabalho infantil construída na Dashrat Manji Road no distrito de Gaya de Bihar. Nomeado após o famoso “Homem da Montanha”. [Kavitha Iyer/Al Jazeera]

Rameswar Teli, Ministro do Trabalho e Emprego da Índia, disse ao Congresso que o número de crianças resgatadas foi de 58.289 em 2020-21, 54.894 em 2019-20, 50.284 em 2018-19, 47.635 em 2017-2018. Ele disse que aumentou de pessoas.

No censo final da Índia em 2011, o número total de crianças trabalhadoras na Índia era de apenas 10,1 milhões.

Quando questionado se a pandemia causou um aumento do trabalho infantil, a Comissão Nacional da Índia para a Proteção dos Direitos da Criança, Priyank Canungo, disse que a Al Jazeera não podia ver ou proteger as crianças em silos.

“As famílias são a unidade principal e têm que ser fortalecidas”, afirmou. “O trabalho infantil deve terminar na fonte”.

Em julho de 2020, o Ministério do Interior (MHA) escreveu ao governo estadual sobre a luta contra o tráfico “especialmente durante a pandemia COVID-19”.

Em maio de 2021, o MHA reiterou que a unidade anti-tráfico do estado (AHTU), estabelecida por lei, era importante “especialmente na atual pandemia de COVID-19”.

No entanto, há “apoio insuficiente” do governo estadual para programas federais de trabalho infantil, disse Canungo. Ele disse que o estado estava relutante em pagar indenizações às crianças resgatadas, o índice de condenações era baixo e os traficantes não temiam a lei.

O crescente desafio ao trabalho infantil na Índia enfrenta uma crise global.

Um relatório de junho de 2021 da Organização Internacional do Trabalho e do Fundo das Nações Unidas para a Infância (UNICEF) afirma que o progresso global no trabalho infantil “estagnou” pela primeira vez em 20 anos.

“… Sem medidas urgentes de mitigação, a crise do COVID-19 provavelmente levará milhões de crianças ao trabalho infantil”, disse ele.

As últimas estimativas lançam uma sombra sobre o esforço internacional para acabar com o trabalho infantil até 2025.

No início de 2020, quase 160 milhões de crianças em todo o mundo estarão envolvidas no trabalho infantil e quase uma em cada dez crianças em todo o mundo estará envolvida no trabalho infantil.

De acordo com uma nova análise, como resultado de pandemias e aumento da pobreza, OIT-UNICEF relata que até o final de 2022, mais 8,9 milhões de crianças estarão em trabalho infantil.

Tortura de crianças trabalhadoras traficadas

Pikku Prajapati, de 13 anos, estava magro como um junco quando foi resgatado por um ataque policial a uma fábrica de pulseiras em Jaipur, em junho de 2021.

Ele disse a Kanti e Pap Prajapati, pais do vilarejo de Korma em Bunyadoganji, a cerca de 10 km (6 milhas) de Gaya, que eles trabalhavam de 16 a 17 horas por dia em um breve intervalo para o almoço.

O proprietário supervisiona cada vez que ele liga para a casa. Até mesmo os caprichos das reclamações aos pais resultarão em espancamento.

Pikku Prajapati tirou uma foto em um hospital público em Gaya, Bihar, um mês antes de sua morte.Antes de morrer, ele contou a seus pais sobre espancamentos e longas horas de trabalho. [Kavitha Iyer/Al Jazeera]

Pick, que foi trazido para Gaya em 3 de julho, foi hospitalizado por febre, mal-estar e atrofia lenta e dolorosa dos membros inferiores.

“Agora ele está urinando na cama e até vomitando aguadas. Às vezes, ele grita de dor, mas eu não entendo”, disse Canti Devi à Al Jazeera no início de agosto.

Prajapati disse que o menino abandonou a escola por causa de um péssimo companheiro. Antes de deixar Bihar em meio ao bloqueio COVID-19 na monção de 2020, os traficantes pagaram a eles um pré-pagamento de Rs 3.000 ($ 41).

“Depois disso, não recebemos nenhum dinheiro”, disse Canti Devi.

Ela se lembrou de uma vez que ligou para Piku depois da meia-noite. “O empregador me fez dizer que ele estava dormindo quando o telefone tocou.”

Na verdade, ele estava trabalhando e muitas vezes não tinha permissão para ir para a cama antes da 1 da manhã. Os detalhes do emprego de seu filho chegaram tarde demais, lamentou ela.

“O espancamento e tortura de crianças traficadas é uma realidade recorrente”, disse Suresh Kumar, secretário-geral do centro de caridade DIRECT com sede em Bihar, onde os ativistas trabalham com equipes policiais e AHTU no campo de arroz de Bihar.

Três meninos morreram de fome em outra fábrica em Jaipur quando Pick foi resgatado.

Em 2018, o Center-DIRECT resgatou 211 crianças de Bihar em Jaipur. Em 2020, esse número aumentou para 362. Entre janeiro e julho de 2021, eles estiveram envolvidos no resgate de 372 crianças.

Os traficantes têm como alvo crianças carentes em um ambiente desesperador, disse Kumar.

“Bloqueios contínuos e devastação da vida rural tornaram dezenas de milhares de crianças mais suscetíveis ao tráfico.” Muitas das crianças resgatadas também são alvos de reentrada, disse ele.

Por volta do final de julho, ativistas e policiais ajudaram a mover Piku de Gaya para o Patna Medical College, mas seus pais cansados ​​o levaram para casa algumas semanas depois e não puderam morar em Patna.

Notícias começaram a chegar de Korma no final de agosto. Pick não estava se recuperando, ele costumava ser caprichoso e às vezes inconsciente. Suas pernas estavam ainda mais perdidas como galhos.

Pick morreu em 26 de agosto, dois meses depois de ser resgatado e reabilitado no âmbito de um projeto nacional para erradicar o trabalho infantil.

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