Há dez anos, o ônibus espacial Atlantis finalmente pousou, marcando o fim da era da agência espacial americana NASA. O icônico Orbiter, sinônimo de viagem espacial, finalmente se aposentou.

A NASA enviou com segurança astronautas de volta à Rússia para a Estação Espacial Internacional porque não havia outra maneira de enviar astronautas americanos ao espaço. A parceria prosperou por quase uma década antes que a NASA surgisse com um novo plano. Trata-se de contratar uma empresa comercial para construir uma nave espacial que possa transportar astronautas.

Nesta nova era de viagens espaciais, a NASA não fabrica mais veículos e, em vez disso, reserva veículos espaciais particulares.

Para isso, em 2014, a agência espacial norte-americana escolheu duas empresas diferentes para construir os futuros táxis espaciais: a SpaceX de Elon Musk e a Boeing, fabricante de aviões. Ambos são baseados no legado do programa de ônibus espaciais.

Dez anos após a batalha final, olhamos para trás e vemos como o ônibus espacial ajudou a moldar nossa ideia de astronautas astronautas.

Produto carro-chefe da NASA

A NASA estreou o ônibus espacial após os dias gloriosos da era Apollo. Uma aeronave alada, uma máquina magnífica que foi lançada como um foguete e pousou como um avião, foi capaz de voar várias vezes.

No total, a NASA enviou cinco dessas máquinas voadoras ao espaço: Atlantis, Challenger, Columbia, Discovery, Endeavour (a sexta nave, Enterprise, realizou testes de vôo, mas através da atmosfera da Terra. Nunca ultrapassou). A frota Fab Five Orbiter voou por 30 anos, mudando a forma de acesso ao espaço.

Enquanto isso, a Estação Espacial Internacional foi construída, os astronautas se tornaram mais do que apenas pilotos militares e muitos satélites importantes foram lançados, incluindo o icônico Telescópio Espacial Hubble.

A tripulação do ônibus espacial Atlantis, a partir da esquerda, os especialistas da missão Rex Walheim e Sandy Magnus, o piloto Doug Harley e o comandante Chris Ferguson dirigem-se à plataforma de lançamento no Centro Espacial Kennedy na Flórida, EUA, para o último ônibus espacial. Está a caminho. Lançado em 8 de julho de 2011 [File: Terry Renna/AP Photo]

“O ônibus espacial foi um dos veículos mais exclusivos já fabricados”, disse à Al Jazeera o ex-astronauta da NASA Chris Ferguson, comandante da última missão do ônibus espacial.

“É muito especial ter a oportunidade de estar ao lado do ônibus espacial”, acrescentou Ferguson, agora astronauta da Boeing. “É crucial que a nação e o mundo possam ver o que podemos fazer quando voltamos nossa atenção para isso.”

O ônibus espacial voou 135 missões, mas era muito caro para lançar e manter. Em contraste, de acordo com uma análise de dados da agência espacial dos EUA por uma organização sem fins lucrativos, os veículos da tripulação comercial de hoje são as espaçonaves tripuladas mais econômicas adquiridas pela NASA, com US $ 7 bilhões em dois sistemas diferentes de espaçonaves. que. A Sociedade Planetária.

Em comparação, o desenvolvimento do ônibus espacial custou mais de US $ 27 bilhões (depois do Apollo), e o ônibus espacial é um risco, como evidenciado pela perda do Challenger e da Colômbia em 1986 e 2003.

A NASA decidiu enviar uma missão espacial em todo o país para seguir um novo caminho para inspirar a próxima geração de engenheiros e cientistas de foguetes.

“O vôo espacial tripulado tem um propósito”, disse Ferguson. “Nós exploramos, pesquisamos e encorajamos a próxima geração a fazer grandes coisas.”

Aumento das viagens espaciais comerciais

Muito antes de as rodas do ônibus espacial pousarem na missão final de 2011, a NASA sabia que o ônibus espacial estava em um caminho diferente.

O ônibus espacial Atlantis da NASA fez sua última explosão em 8 de julho de 2011, mas a agência espacial dos Estados Unidos estava longe de completar a missão da tripulação ao espaço. [Courtesy: NASA]

Elon Musk fundou a SpaceX em 2002 com o objetivo de finalmente lançar humanos ao espaço. E a Boeing já era um jogador importante na indústria aeroespacial.

Em 2014, a NASA concedeu à Boeing um contrato de US $ 4,2 bilhões e à SpaceX um contrato de US $ 2,6 bilhões para iniciar a construção do próximo táxi espacial da NASA.

Para tanto, a NASA escolheu uma tripulação de astronautas e trabalhou diretamente com a SpaceX e a Boeing para fornecer experiência para criar o melhor veículo de tripulação possível.

Ferguson ingressou na Boeing após deixar o escritório do astronauta e se tornou o primeiro astronauta civil. Ele ajudou a projetar a espaçonave Starliner. A espaçonave Starliner será lançada no final deste mês em uma segunda espaçonave não tripulada.

“Eu não sabia se permaneceria no vôo espacial tripulado”, disse Ferguson. “Mas ter a oportunidade de ajudar com o design foi uma grande oportunidade. É ótimo ver algo que o ajudou a moldar o design.”

Na missão de 10 dias, a aeronave voará para a Estação Espacial Internacional, atracar e voltar para casa. A empresa lançou inicialmente a espaçonave Starliner em dezembro de 2019, mas não conseguiu chegar à estação espacial devido a uma anomalia durante o vôo.

A SpaceX, fabricante da cápsula Crew Dragon, lançou três missões de astronautas até agora. A empresa se tornou a primeira empresa de vôo espacial privado a colocar o vôo espacial tripulado em órbita e devolveu o vôo espacial tripulado ao solo dos Estados Unidos pela primeira vez desde 2011.

A SpaceX, criadora da Crew Dragon Capsule, lançou três missões de astronautas até agora. [Courtesy: NASA]

O voo, chamado Demo 2, explodiu do Centro Espacial Kennedy, na Flórida, em 30 de maio de 2020. Presos dentro estavam dois astronautas da NASA, Bob Behnken e Doug Hurley. A dupla testou o sistema do veículo em vôo e controlou manualmente a espaçonave a caminho da Estação Espacial Internacional.

Depois de permanecer no Posto Avançado Orbital por dois meses, os dois astronautas voltaram à Terra e pularam para a Costa do Golfo pela primeira vez desde o programa Apollo.

A missão deles foi um grande sucesso, provando que os parceiros comerciais da NASA têm o que precisam para começar a enviar astronautas regularmente. O primeiro voo operado foi encomendado em novembro de 2020 e incluiu o Japão, o primeiro parceiro internacional.

Soichi Noguchi, um astronauta japonês da Agência de Exploração Aeroespacial do Japão, logo se juntou a dois outros parceiros internacionais, Akihiko Hoshide do Japão e Thomas Pesque da Agência Espacial Europeia.

Esses dois astronautas, junto com Megan McArthur e Shane Kimbrough da NASA, formam o grupo Crew-2 de astronautas recentemente lançado na estação espacial em abril de 2021.

A partir da esquerda, o astronauta da NASA Shannon Walker, à esquerda, Victor Glover, Mike Hopkins e o astronauta Soichi Noguchi da Agência de Exploração Aeroespacial do Japão, após pousarem no Golfo do México em 2 de maio de 2021, o SpaceX Crew Dragon. É visível dentro da resiliência nave espacial. [File: Bill Ingalls/NASA via AP]

Antes do lançamento, Pesuke e Hoshide expressaram entusiasmo.

“Para Shane e eu, será nossa terceira espaçonave deixando a Terra”, disse Hoshide em uma entrevista coletiva. “Estamos ansiosos para Rumble e G Force empurrando nosso peito.”

“Estou ansioso para realmente pilotá-lo”, disse Peske sobre a espaçonave Crew Dragon.

“E veja a diferença entre ela e a Soyuz”, ele mencionou a confiável espaçonave russa.

O ex-Diretor da Agência Espacial Européia, Jan Warner, expressou a confiança da ESA na SpaceX e no programa geral da tripulação comercial da NASA.

A ESA reservou astronautas para os dois voos seguintes, incluindo a missão Crew-3 que a SpaceX planeja lançar em outubro.

Quando a Boeing completa com sucesso seu segundo teste de vôo orbital, a empresa lança sua primeira tripulação. O vôo, denominado CFT-1, está programado para começar ainda este ano.

Perseguindo sonhos

O ex-astronauta da NASA Sandy Magnus, que também voou na última missão do ônibus espacial, disse à Al Jazeera que o atual veículo sendo lançado no espaço faz parte da herança do programa do ônibus espacial.

“Você pode ver o ônibus espacial no museu e ver os veículos que realmente ajudaram a lançar as pessoas”, disse Magnus.

Starliner da Boeing rola para a plataforma de lançamento antes da decolagem programada para 30 de julho [Courtesy: Boeing/NASA]

Nicole Stott, uma ex-astronauta da NASA que voou no ônibus espacial, diz que um dia um dos parceiros comerciais da NASA quer construir uma aeronave que se pareça mais com o ônibus espacial.

Isso porque ele tinha recursos que outras aeronaves não possuem atualmente, como o Telescópio Espacial Hubble, que atende satélites em órbita.

“O ônibus espacial era realmente especial e tinha algumas características únicas”, disse Stott à Al Jazeera. “Eu quero ver outro orbitador alado voar no futuro.”

Felizmente para Stott, há uma empresa trabalhando no design de aviões espaciais. A Sierra Nevada Corporation está construindo uma versão em miniatura do Ônibus Espacial chamada Dream Chaser.

Esta empresa espacial comercial promissora ganhou um lucrativo contrato da NASA para ajudar a enviar mais carga para a Estação Espacial Internacional.

Vista do motor RS-25. Três deles costumavam alimentar o ônibus espacial da NASA.Para sua próxima ação, eles vão alimentar o foguete SLS da NASA [Courtesy: NASA]

A NASA lançou sua segunda rodada de contratos de frete comercial em 2016, eventualmente selecionando três empresas: SpaceX, Northrop Grumman e Sierra Nevada para entregar seus produtos. Cada empresa é paga para fornecer um certo número de missões de carga à estação espacial.

A SpaceX e a Northrop já começaram a chegar a um acordo, mas Dream Chaser ainda está prestes a embarcar nele.

Como o ônibus espacial que influenciou seu design, o Dream Chaser será lançado em um foguete (neste caso, o United Launch Alliance Atlas V ou Balkan Kentaurus) e pousará como um avião na pista do Kennedy Space Center.

Dream Chaser permite que você traga rapidamente algumas pesquisas de volta à Terra, ao invés de esperar para chegar em casa em um dragão. Se tudo correr conforme o planejado, o primeiro lançamento pode ser no próximo ano.

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