Turea, Estados Unidos – A família de Cody Baker tem suas raízes no Condado de Turrea, o centro leiteiro da Califórnia, que remonta a quase 100 anos. A mãe de sua família mudou-se dos Açores, Portugal, para iniciar a pecuária leiteira, e seu pai mudou-se para a Califórnia para começar a criar gado de corte depois que a seca de Dust Bowl devastou Arkansaw durante a Grande Depressão.

Baker continua a tradição familiar de trabalhar na indústria agrícola, desde a criação de gado e administração de fazendas até a ciência e processamento de safras.

Três anos atrás, ele fundou sua própria empresa de distribuição de rações, chamada California Livestock Services. A empresa vende alimentos para gado, como feno e alfafa, para produtores de leite e gado e presta serviços de consultoria. Recentemente, as empresas se sentiram inseguras, mesmo para os padrões da indústria em que os dois dias não são iguais.

“No ano passado tivemos muitos altos e baixos, mas até agora tem sido um ano muito bom”, disse Baker à Al Jazeera. “Mas à medida que os preços do combustível e outros aumentam, também aumenta a receita.”

De acordo com o Índice de Preços ao Consumidor do Bureau of Labor Statistics dos EUA, os preços da gasolina subiram colossais 41,8% desde esta época do ano passado, mas dado que a demanda por petróleo caiu quando a demanda por petróleo diminuiu, um desses aumentos. ao chamado efeito básico. Ocorreu uma pandemia de coronavírus.

Os agricultores que dependem da alimentação de Baker também estão em apuros. Os crescentes preços globais das commodities aumentaram o custo do milho e da soja vendidos por distribuidores como a Baker como ração para o gado, e o combustível que os fazendeiros precisam para manter seus negócios funcionando.

E se o aumento da inflação não foi ruim o suficiente, a epidemia de seca mais rotineira e severa devido à mudança climática aumenta os desafios enfrentados pelos produtores de leite na Califórnia e em outras partes do oeste dos Estados Unidos.

Debates polêmicos sobre o abastecimento de água do estado, incluindo fazendas de leite, estão atualmente lutando para lidar com a seca que causou a declaração urgente em 50 dos 58 condados do estado.

Guerra da água

Em agosto, a Califórnia anunciou novas restrições ao uso de água em áreas do estado controladas pelo setor agrícola. Como a mudança climática faz com que as secas se tornem mais frequentes e mais severas, essas restrições podem se tornar mais rotineiras.

“A água tornou-se mais exigente para os agricultores para lidar com a seca deste ano”, disse Tom Tucker, um comissário agrícola no condado de Turea, que produziu mais de US $ 1,6 bilhão em laticínios em 2019.

Vacas leiteiras estão pastando em campos na Califórnia, EUA, e a seca contínua torna a agricultura difícil. [File: David Paul Morris/Bloomberg]

“Os crescentes custos de acesso à água e energia estão colocando um estresse real nas fazendas em que vivemos todos os dias”, disse Tucker à Al Jazeera.

Os agricultores e produtores de rações também lamentam ver regras restritivas em torno do acesso à água, especialmente em fazendas menores, tornando os negócios agrícolas mais difíceis.

As estradas que atravessam o Vale Central da Califórnia, onde a produção agrícola está concentrada, estão cheias de sinais de repreensão aos políticos com slogans como “acabar com esta seca artificial” e “aumentar o armazenamento de represas”.

“Uma das áreas de maior preocupação no meu negócio é o acesso à água”, disse Joey Airoso, uma fazenda familiar no Condado de Tulare com aproximadamente 2.900 vacas. “O ambiente regulatório torna ainda mais difícil fazer negócios na Califórnia.”

Mas Michael Clayborn, um advogado de liderança para justiça e responsabilidade que se concentra na questão da desigualdade na Califórnia rural, disse que a indústria de laticínios já consumiu uma grande parte da água do estado e disse que isso tem graves consequências para outras pessoas.

“Este argumento é uma pista falsa”, disse Clayborn à Al Jazeera. “Eles são os usuários de água mais importantes do estado e viram poços de água potável esgotados em todo o Vale Central. [agriculture] Isso sobrecarrega excessivamente os recursos hídricos subterrâneos. Este problema será exacerbado à medida que o fluxo de água superficial continuar diminuindo. “

Claiborne também aponta que a pecuária leiteira requer uma quantidade significativa de água.

“Os laticínios são grandes consumidores de água porque precisam de água para si próprios em cima da água de que precisam para se alimentar como a alfafa, que consome muita água”, explicou ele.

Uma das áreas de maior preocupação em meu negócio é o acesso à água. O ambiente regulatório torna cada vez mais difícil fazer negócios na Califórnia.

Joey Airoso, fazendeiro de laticínios

No entanto, Baker argumenta que a indústria está tomando medidas para se adaptar, buscando inovações na gestão da irrigação da água e o uso de pagamentos para aumentar a eficiência.

A produção agrícola é responsável por cerca de 80% do uso doméstico e empresarial de água e cerca de 40% do uso total da água, de acordo com o Instituto de Políticas Públicas da Califórnia, que é financiado por muitos defensores da agricultura. Na Califórnia, a produção agrícola e o processamento de alimentos respondem por cerca de 2% do produto interno bruto do estado.

Preço alto da ração

Os laticínios como Airoso também tiveram que lidar com o aumento dos preços dos alimentos para animais. Com a seca, os produtores locais reduziram a oferta de commodities como feno e silagem, como o talo do milho, que são preservados para o consumo do gado.

Além da seca, os produtores de leite da Califórnia tiveram que lidar com o aumento dos preços dos alimentos para animais. [File: Patrick T Fallon/Bloomberg]

“Hay mantém baixo o fornecimento de feno e silagem e mantém alto o preço da ração, principalmente da Califórnia”, disse ao Al Jazira Daniel Sumner, professor de agricultura e economia de recursos da Universidade da Califórnia em Davis.

“Além disso, há uma grande demanda das fazendas de laticínios que estão expandindo a produção de leite devido aos altos preços do leite e aos grandes subsídios do governo”, disse ele.

Outro fator no alto preço dos alimentos para animais enfatiza a natureza global da cadeia de suprimentos da produção de laticínios.

Em 2018 e 2019, uma doença mortal conhecida como peste suína africana cortou os rebanhos de porcos na China pela metade.

Atualmente, a demanda da China por produtos para ração, como soja, está disparando para se recuperar, contribuindo para preços mais altos para os agricultores dos EUA.

Otimismo na incerteza

Esses são apenas alguns dos fatores que fizeram com que muitos pequenos proprietários vendessem para grandes empresas, juntamente com a necessidade de comprar e renovar equipamentos caros. De acordo com o USDA, o número de rebanhos de vacas leiteiras licenciadas nos EUA foi reduzido pela metade entre 2002 e 2019, apesar do número total cada vez maior de vacas.

“Laticínios é um negócio economicamente difícil, e algumas fazendas estão constantemente se mudando, então está sempre sob pressão, mas este ano é um ano muito bom para a receita de laticínios”, disse Sumner.

As fazendas leiteiras são grandes consumidores de água porque precisam de água para as próprias vacas, além da água que precisa para cultivar alimentos como a alfafa, que consome grandes quantidades de água.

Michael Claiborne, Conselheiro de Liderança para Advogados de Justiça e Responsabilidade

Ainda assim, a incerteza sobre o futuro parece estar especialmente destinada a desafios crescentes, de modo que alguns, incluindo a geração mais jovem, que podem se opor à entrada no setor diante da volatilidade da vida dos agricultores, é uma barreira para as pessoas.

“Se você é um jovem olhando para a indústria e acha que pode ter uma carreira mais estável fazendo outras coisas, pode decidir que essa é a melhor opção”, disse Sumner.

No entanto, alguns agricultores veem a incerteza como parte de seu meio de vida, que está intimamente ligado às variáveis ​​oscilantes da natureza.

“No geral, estou confiante quanto ao futuro da indústria da Califórnia”, disse Baker. E isso inclui as pessoas que trabalham lá.

No site de sua empresa de rações, ele resume brevemente a vida no país de laticínios da Califórnia.

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