Ladakh, Índia – No final de 1973, depois de caminhar pela região selvagem do Dolpo no Platô Tibetano por dois meses, o naturalista e escritor americano Peter Matthiessen percebeu que era hora de cortar suas botas ensanguentadas.

Exausto, abandonou o zoólogo George Schaller sozinho na montanha e desistiu do sonho de ver o leopardo-das-neves selvagem (Panthera uncia).

Matthiessen escreveu a história de sua dura expedição no Snow Leopard em 1978, capturando a imaginação do mundo quando os cientistas não sabiam quase nada sobre essas criaturas elusivas.

Leopardo da neve no Parque Nacional de Hemis, Ladakh, Índia [Courtesy of Behzad J Larry]

A aspereza e a vastidão do ambiente das terras altas do leopardo da neve, que se estende por 12 países da Ásia central, incluindo algumas das montanhas e planaltos mais altos do mundo, é proibida tanto para os humanos quanto para a tecnologia.

No entanto, após mais de 40 anos de pesquisa e inovação contínuas, a pesquisa do leopardo da neve se tornou menos difícil. Graças às extensas armadilhas fotográficas, duas grandes pesquisas ambientais no início deste ano revelaram pela primeira vez fortes dados científicos sobre as populações de leopardo da neve.

Desenvolvimento inovador

“Atualmente, temos mais de uma década de dados coletados de estudos ecológicos de longo prazo no sul de Gobi, Mongólia Interior, e estimativas populacionais mais confiáveis ​​de diferentes partes da região”, disse a vice-diretora Marissa B Niranjan, sediada em Seattle. A confiança do leopardo da neve disse à Al Jazeera.

Leopardo da neve perseguindo uma ovelha azul no Parque Nacional de Hemis em Ladakh [Courtesy of Behzad J Larry]

Fundado em 1981 pela então curadora educacional Helen Freeman no Woodland Park Zoo em Seattle, o Trust celebrou seu 40º aniversário em 28 de janeiro de 2021. É a maior e mais antiga organização sem fins lucrativos que apoia a conservação, pesquisa e educação do leopardo da neve. Parcerias com a comunidade local em habitats de animais.

Niranjan estimou a presença de até 73 leopardos-das-neves selvagens no primeiro levantamento de três anos dessa espécie, concluído em fevereiro em Himachal Pradesh, no norte da Índia.

O Snow Leopard Survey em Himachal Pradesh, conduzido pela equipe indiana do Snow Leopard Trust com o Departamento Florestal do Estado, fazia parte do programa Global Snow Leopard Population Assessment (PAWS).

Imagem da armadilha fotográfica do leopardo da neve tirada na região de Gobi do Sul, na Mongólia [Courtesy of Snow Leopard Trust]

O PAWS foi aprovado oficialmente em 2017 por 12 países criadores de leopardo da neve em Bishkek, Quirguistão, e tem como objetivo estimar de forma confiável a população mundial nos próximos cinco anos.

No final de março de 2021, uma segunda pesquisa de marcos relacionada ao PAWS avaliou as populações preliminares de leopardos da neve em toda a Mongólia. Os primeiros resultados mostraram a presença de quase 1.000 gatos, o segundo maior do mundo depois da China.

“Os números da população tendem a ser as melhores estimativas até agora. Usamos métodos cientificamente padronizados no PAWS para fornecer estimativas globais confiáveis ​​das populações de leopardos da neve. Novos números de diferentes países serão adicionados”, disse Shardat Mishra, diretor-gerente do Snow Leopard Trust, à Al Jazeera .

Uma presa tradicional da ovelha azul, o leopardo das neves.O sobrepastoreio por rebanhos de propriedade humana reduz seu número e leva os leopardos das neves como presas no recinto. [Courtesy of Behzad J Larry]

Mishra acrescentou que esses esforços também permitiram novas parcerias de conservação com as comunidades e governos dos países habitados por leopardos da neve.

“Esses estudos rigorosos em uma grande escala espacial dependem de uma forte capacidade local, o que significa que uma expansão significativa da capacidade está ocorrendo atualmente em nível local”, disse ele.

O leopardo da neve está em risco

Os últimos marcos científicos reacenderam o interesse pelos leopardos da neve. Os leopardos-das-neves permanecem “vulneráveis” à Lista Vermelha de Espécies Ameaçadas da União Internacional para a Conservação da Natureza.

De acordo com o Snow Leopard Trust, o número real é desconhecido, mas acredita-se que ainda existam 3.900 a 6.400 leopardos da neve selvagens em todo o mundo.

Alguns riscos estão bem estabelecidos. “As ameaças tradicionais incluem mortes por retaliação por comportamento predatório de gado, caça de leopardos-das-neves e suas presas e sobrepastoreio de pastagens em certas circunstâncias”, disse Mishra a Al Jazira.

Mas outros surgiram há relativamente pouco tempo. Como Mishra apontou, “as novas ameaças incluem a degradação maciça da mineração do habitat do leopardo da neve e outras atividades de desenvolvimento, ameaças de doenças e aquecimento do habitat, caça furtiva e partes do corpo ilegais. Inclui comércio intensificado.”

Leopardo da neve em Ladakh, Índia [Courtesy of Behzad J Larry]

Para alguns, o problema mais urgente continua sendo a coexistência e o conflito entre comunidades remotas e os leopardos da neve.

Ao entrarem no cercado do pastor, “os aldeões podem perder todas as ovelhas de uma vez, levando à perda de renda, raiva e retaliação contra os leopardos”, disse o site do High Asian Habitat Fund, registrado nos EUA. O site relata uma organização que promove a conservação por meio o empoderamento de comunidades dependentes dentro do território do leopardo da neve.

A predação de gado descreve a morte de 220-450 leopardos da neve a cada ano. “O que é muito mais importante à medida que o nível de conflito continua a aumentar [than population numbers] A percepção dos moradores sobre o leopardo das neves e sua disposição em tolerar a existência desse predador “, disse o professor Rodney Jackson à Al Jazeera.

Os leopardos-das-neves e seu líder de habitat, Jackson, criaram leopardos-das-neves da cor do rádio em áreas remotas do oeste do Nepal no início da década de 1980 para estudar o comportamento e as populações dos leopardos-das-neves. Ele fundou a Reserva do Leopardo da Neve em Sonoma, Califórnia, em 2000.

“A prioridade mais urgente para os conservacionistas depende da comunicação imediata e da participação total da aldeia para prevenir ou pelo menos reduzir a pilhagem de gado e, ao mesmo tempo, implementar soluções para aumentar as oportunidades de subsistência. Você precisa ser,” disse Jackson.

Vista da vila de Rangdum na região de Zanskar de Ladakh, Índia [Courtesy of Behzad J Larry]

Falta de turismo

Antes que a pandemia COVID-19 proibisse as viagens, o turismo com foco no leopardo da neve era usado para gerenciar conflitos entre humanos e animais em locais importantes, como o Parque Nacional de Hemis, na região de Ladakh, no norte da Índia. Foi uma oportunidade importante para ajudar.

“A expedição do leopardo da neve cria muitos meios de subsistência importantes para rastreadores, motoristas, funcionários do acampamento, cozinheiros, carregadores, etc. Além disso, ao comprar vegetais, grãos e carne dos vizinhos, é secundária. Também gera renda direcionada e terciária”, diz Behzad J Larry. CEO da Voygr Expeditions, uma operadora de turismo com sede nos Estados Unidos especializada em turismo com leopardos da neve em Ladakh e no Quirguistão.

A falta de turismo pelo segundo ano consecutivo certamente prejudica Ladakh, que depende do turismo.

O chefe da Voygr Expeditions Snow Leopard Tracker e residente do Parque Nacional de Hemis, Dojay Stanjin, disse: “As pessoas que tradicionalmente criam e pastam rebanho são mais aquacultivadas para fornecer renda e comida. Estamos expandindo o tamanho do rebanho.”

No entanto, rebanhos maiores também significam que aumentam potencialmente a probabilidade de conflito.

Abdul Rashid, vice-presidente de operações da Voygr Expeditions, disse que, embora as agências de conservação da vida selvagem financiadas pelo estado continuem a protegê-la, as iniciativas locais de conservação estão sendo afetadas. No território de leopardos das neves e lobos, proteja o rebanho com um forte cercado de predadores ou monte um cercado ao redor do campo para evitar que ovelhas azuis e íbex comam as colheitas. “

Ken Love Puntzog, um protetor da vida selvagem no Parque Nacional de Hemis e um lendário conservacionista do leopardo da neve em Ladakh, acredita: A fonte de sustento. “

Este momento desafiador pode ser importante para repensar a interdependência entre a comunidade, o leopardo da neve e os futuros turistas.

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