No início deste mês, o empresário bilionário britânico Sir Richard Branson voou com sucesso para o espaço sideral, à frente de sua marca Virgin Galactic, até a borda do hemisfério externo. Esta semana, Jeff Bezos, o fundador de seu colega bilionário Amazon, girou sua própria espaçonave Blue Origin até o limite, 10 milhas (16 km) a mais no geral do que Sir Richard.

Esta jornada permitirá que pessoas não treinadas se tornem astronautas anteriormente reservadas para cientistas e pilotos profissionais altamente treinados, observando a curvatura da Terra por alguns minutos sem gravidade. Foi prevista como uma indicação de uma nova era de “viagens espaciais” divertidas. Ótimo para aquela foto viral do Instagram para milhões de seguidores.

Mas será que as ideias de viagens espaciais podem realmente ser mais do que viagens caras para os ricos?

A ideia de viajar para o espaço fascina os humanos há milhares de anos. A humanidade viu as estrelas como uma ferramenta de navegação e como uma fonte de realização espiritual. Ainda hoje, 29% dos americanos acreditam em horóscopos, de acordo com uma pesquisa do Pew Research Center, um think tank americano.

No século 20, com o progresso das descobertas científicas, as viagens espaciais se tornaram um símbolo de fama política e ideológica, e as superpotências daquela época, os Estados Unidos e a ex-União Soviética, lutaram pela hegemonia espacial.

Ambos os lados investiram bilhões de dólares em uma série de programas espaciais para criar novos foguetes e satélites e, o mais famoso, humanos entraram em contato com a superfície da lua. Também criamos uma variedade de invenções que foram comercializadas em uma ampla gama de aplicações, como lentes resistentes a arranhões para óculos, espuma de memória e cirurgia ocular LASIK.

Durante a prolongada Guerra Fria, após a crise financeira global prejudicar os orçamentos governamentais em 2007, os governos tornaram-se mais relutantes em gastar e a pressão política para promover programas espaciais financiados pelo estado diminuiu. Portanto, há uma lacuna no setor privado. O setor para entrar.

Para Branson, a aventura deste mês foi o culminar de muitos anos de sonhos de embarcar em viagens espaciais, com a primeira promessa de construir uma espaçonave em 2004, esperando lançar serviços comerciais em 2007. Não surpreendentemente, tivemos que enfrentar enormes desafios técnicos, como um acidente fatal durante um vôo de desenvolvimento em 2014. A atual pandemia forçou Branson a vender e apoiar US $ 650 milhões em ações da Virgin Galactic nos últimos dois anos. Seu império de negócios virgem mais amplo.

Apesar do atraso, a Virgin Galactic teve sucesso em sua busca e, como resultado, avançou na ciência espacial. Antes de o Unity ser lançado, ele desenvolveu sua própria rota de vôo com uma “nave-mãe” para transportar seu veículo principal, VSS Unity, 15 km (9 milhas) acima, e operado por foguete outros 70 km (43 milhas) acima. Para alcançar o limite do universo na Terra. O Unity então reentrou na atmosfera da Terra com asas giratórias (uma técnica conhecida como penas) para retornar à Terra suavemente, sem a necessidade de um pára-quedas. Isso significa que não há necessidade de descartar peças, é totalmente reutilizável, o avião pousará no mesmo local do espaçoporto América, Novo México, EUA e os viajantes espaciais entrarão e sairão como um comercial. muito tempo. Voar.

Da mesma forma, o Blue Origin de Bezos, que voou mais alto do que seu arquivo Virgin Galactic, utiliza ciência avançada com um sistema de foguete de duas partes totalmente automatizado e não requer piloto nenhum. O lançador, que abriga o motor do foguete e o propelente, se separa após o lançamento e voa sozinho de volta à plataforma de lançamento. Por outro lado, a cápsula da tripulação no topo da aeronave usa um pára-quedas para pousar com segurança. Também é equipado com um sistema de descarga da tripulação para aumentar a segurança em caso de falha de qualquer parte do lançamento. Felizmente, eu não tive que fazer isso desta vez.

Após anos de pesquisa e desenvolvimento e perdas sustentadas, as duas empresas estão finalmente prontas para ganhar dinheiro. Segundo consta, 8.000 pessoas já reservaram passagens para voos da Virgin Galactic, cada um custando pelo menos US $ 250.000. Presume-se que os bilhetes voando na Blue Origin tenham preços semelhantes. Cerca de 7.600 pessoas com muito dinheiro extra se inscreveram para o leilão de passagens aéreas desta semana, e o vencedor pagou US $ 28 milhões. Isso sugere que há pelo menos uma forte demanda dos ultra-ricos. Na verdade, os analistas de bancos de investimento do Bank of America preveem que o valor total da indústria espacial crescerá de US $ 350 bilhões para US $ 27 trilhões em 2040.

Mas antes de ficarmos muito entusiasmados, temos que dizer o que é. Este é um negócio de entretenimento para os ultra-ricos, apoiado por formidáveis ​​atividades de relações públicas.

Virgin Galactic e Blue Origin são espaçonaves em órbita. Eles ainda não estão voando alto o suficiente para orbitar a Terra, então eles se enquadram em uma categoria completamente diferente da NASA e SpaceX. Foi fundado por outro empresário bilionário de grande sucesso, Elon Musk, que se tornou o foguete preferido da NASA e pode reabastecer a Estação Espacial Internacional. Implante uma estação espacial ou um novo satélite.

A Virgin Galactic também confirmou, com o ex-staff da NASA George Whitesides, que recentemente liderou grande parte da fase de P&D da Virgin Galactic, o primeiro CEO, que não tinha experiência espacial e era responsável pelo Disneyland Park. Substituí-o por Michael Colglazier . ..

A nova empresa de viagens espaciais está promovendo esses veículos alegres como “trazendo espaço para as massas”. Na verdade, antes disso, se você quisesse voar como um viajante espacial, faria a mediação com os russos para pagar US $ 25 milhões por um assento em uma espaçonave da classe Soyuz da era soviética, como sete fizeram em 2001. Eu tinha que fazer isto. E em 2009.

No entanto, os preços dos bilhetes para voos da Virgin Galactic e Blue Origin ainda são altos, e essa afirmação é ridícula. Não há dúvida de que ver a curvatura da Terra será uma experiência de mudança de vida, mas quem estamos realmente inspirando aqui? Cientistas emergentes ou filhos milionários? Essas novas aeronaves, por outro lado, são relativamente eficientes em termos de energia em comparação com os foguetes espaciais mais antigos, mas têm pouco espírito para enfrentar as mudanças climáticas e queimam grandes quantidades de combustível para se mover para cima e para baixo na atmosfera.

Talvez isso não seja um problema. Afinal, em comparação com os programas financiados pelo estado, as empresas privadas têm a cobertura política de não gastar o dinheiro dos contribuintes (de imediato). A Virgin Galactic está listada na Bolsa de Valores de Nova York e é financiada pelo Virgin Group, pelo Abu Dhabi Sovereign Wealth Fund, pelo Aabar Investment Group e pela Boeing. A Blue Origin foi financiada pela venda de ações da Amazon.

Em contraste, o programa Apollo da NASA, que lançou a humanidade na lua no final dos anos 1960 e início dos anos 1970, e o recente programa do ônibus espacial, que foi abolido em 2011, causaram aos contribuintes dos EUA US $ 415 bilhões em dinheiro hoje. Gastei muito dinheiro.

As empresas espaciais privadas estão perseguindo o poder do mercado e competindo entre si em novos mercados. A disputa do ego também começou, e Bezos amaldiçoou Branson por sua nave ser capaz de voar mais alto.

Isso é bom. Visto que uma falha no lançamento causa uma perda fatal de confiança nos clientes em potencial, a concorrência impulsiona o desenvolvimento de criatividade, eficiência e novos procedimentos de segurança. O empreendedor altamente ambicioso e carismático que é o rosto da empresa espacial privada também confere a sensualidade que rejuvenesceu todo o setor espacial.

No entanto, isso mascara a realidade de que essas empresas ainda estão se beneficiando do setor apoiado pelos contribuintes. Por exemplo, o governo do Novo México investiu quase US $ 200 milhões nas instalações do Spaceport America, com a Virgin Galactic como locatária âncora. Jeff Bezos, o homem mais rico do mundo que fundou a Amazon, dirige uma empresa multinacional de tecnologia que paga muito poucos impostos.

Na Europa, por exemplo, a Amazon registrou vendas recordes de € 44 bilhões (US $ 51,9 bilhões) em 2020, mas as declarações fiscais sugerem que ela não pagou imposto corporativo em Luxemburgo. Bezos agradeceu generosamente aos trabalhadores da Amazon por ajudá-lo a realizar seu sonho de alcançar espaço, mas os trabalhadores do depósito de apenas US $ 15 por hora ganharam esses benefícios (deste trimestre). Você pode estar se perguntando se US $ 8 bilhões em receita líquida, um recorde) deveriam ser reinvestido em outro lugar?

É um pouco tedioso para os ricos poderem se chamar de “astronautas”, mas é definitivamente desaprovado entre os verdadeiros astronautas treinados profissionalmente. Mas não devemos subestimar a ciência por trás daqueles que voam com segurança em ambientes tão hostis. A normalização das viagens espaciais pode oferecer uma oportunidade. A Virgin Galactic visa voos quase diários no futuro, e esses voos balísticos fornecem uma nova plataforma para a ciência, por exemplo, fornecendo uma maneira relativamente acessível de realizar testes em ambientes de microgravidade. A Blue Origin também está fazendo parceria com a NASA para desenvolver um foguete maior chamado New Glenn, que visa competir com a SpaceX em voos espaciais de longo alcance e a lua azul para criar um módulo lunar.

Visto que existem muitas outras questões urgentes na terra que precisam ser abordadas, como a pobreza humana, os cínicos podem estar desesperados para desperdiçar dinheiro. Mas talvez a viagem espacial seja uma forma de capturar a imaginação e agir como um símbolo do progresso humano. Talvez o voo espacial certamente esteja disponível para todos à medida que as melhorias continuam e as economias de escala reduzem ainda mais os custos. O voo espacial fornece uma nova maneira para as pessoas verem nosso precioso planeta e avançar a ciência que leva a novas invenções que beneficiam toda a humanidade. Eu só quero saber.

As opiniões expressas neste artigo são de responsabilidade do autor e não refletem necessariamente a posição editorial da Al Jazeera.

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